Kommer Japan att satsa på elektronisk sport?

Av de många satsningar du kan ha tagit när Covid-19 först slog till i Japan, skulle en poäng på den fantastiska tillväxten av vadslagning på hästkapplöpningar ha haft långa odds. (Landet har ett komplext, till stor del proskriptivt förhållande till hasardspel.) Det rullade dock hem.

När pandemin går in på ett tredje år känns en liknande satsning på att Japan legaliserar vadslagning på professionella elektroniska sporter, där spelare tävlar med hjälp av videospel, som en annan satsning utanför. Men spännande nog inte en omöjlighet.

Spel i Japan är endast lagligt för en utvald grupp av aktiviteter. Det är begränsat till lopp som involverar hästar, cyklar, motorcyklar eller motorbåtar, plus vadslagning i lotteri och pooler på fotboll (men inte vadslagning på individuella matcher). Kasinospelande legaliserades 2018, men inga kasinon har ännu godkänts. Samtidigt suger den esoteriska pachinko-industrin (vertikalt flipperspel) in en årlig Y14,6tn (£94,4bn) till en verksamhet som delar många egenskaper med spel, men på något sätt officiellt förblir inte det.

Men öppningen för en debatt om e-sport kommer, säger advokater, från det sätt på vilket teknologin och pandemin har konspirerat för att förändra hur underhållning konsumeras. Vissa av dessa förändringar kan ännu visa sig vara tillfälliga efter Covid; andra ser redo att uthärda.

Betting på hästkapplöpningar är ett bra exempel på det senare. Från mitten av 1990-talet antogs det under många år vara i kronisk nedgång, ett offer för Japans demografiska krympning och den förändrade smaken hos dess unga människor. Men racingens förmögenheter återupplivades oväntat när huvudmålgruppen – män i fyrtio- till sextioårsåldern – sent började köpa anständiga smartphones och ladda ner appar som streamade lopp. Kritiskt sett höll landets privata arenor mestadels tävlingar på vardagar, vilket gjorde en Y500-fladder på ett lopp mitt på eftermiddagen till den perfekta avledningen från en lönemans arbetsdag.

Detta gick överdrivet när pandemin tvingade alla att tillbringa långa oövervakade dagar hemma. Efter en kort aktivitetsgap återupptogs racing utan livepublik och vadslagningsintäkter, som hade vuxit med cirka 10 procent årligen, steg upp till 28 procent 2020 och förblev gravitationstrotsande 2021. En del av det, säger Jefferies fritidsanalytiker Shinnosuke Takeuchi, var massavhopp från pachinko salong till smartphones. Men en annan faktor var inträdet på marknaden för yngre manliga spelare och kvinnor. Om deras vadslagning på hästar fortfarande är väldigt liten, beror det på att de fokuserade på andra sporter: vadslagning på cykling och motorbåtsracing har också vuxit.

Parallellt med dessa förändringar är den skyhöga tillväxten av e-sport som en publikaktivitet för yngre japaner som, under lockdown, blev ivriga fans av professionella spelare och e-sportturneringar. Den konkurrensutsatta e-sportbranschen i Japan är värd cirka 78 miljoner dollar per år, trots att den tidigare varit förkrånglad av olika lagar om upphovsrättsintrång och spel samt regler om nöjesindustrin.

Nu, säger Koji Ishikawa, expert på japanskt spelande på advokatfirman Greenberg Traurig, har e-sportbranschen fått en oskriven licens att växa genom “informella samråd” med justitieministeriet och rättvis handelsreglerare. E-sport, säger han, växer genom den konstanta, komplicerade navigeringen av regler som de i teorin skulle kunna överskrida när som helst. För att ta ett exempel: för att undvika att bryta mot förbudet mot vadslagning på icke-sanktionerade sporter måste turneringsarrangörer säkerställa en noggrann avsättning av den anmälningsavgift som betalas av konkurrenterna, vilket lagligt skulle utgöra hasardspel annars. Prispotten måste tillhandahållas av sponsorer.

Att gå från den här situationen till en där miljontals japaner potentiellt skulle kunna satsa på e-sport kan tyckas vara ett språng. Men det faktum att debatten börjar öppna visar den viktiga roll tekniken har spelat för att omforma spellandskapet. Det sammanfaller också med ett intressant ögonblick för Japans allt mer skattesugna regering.

Rädsla för en långvarig pandemi, med permanent undertryckta intäkter från direktsända sportutfrågningar, har förstärkt argumentet att spelintäkter kan kompensera underskottet. I och med att spelkasino nu i princip legaliserats har en viktig rubik passerats. Presentationer som gjordes för regeringen i slutet av förra året angav en tidsplan för eventuell legalisering av flera former av sportvadslagning som går betydligt längre än den nuvarande line-upen och innehåller basket, baseboll och ett mer direkt system för vadslagning på fotboll. Vad är oddsen för att det inte dröjer länge innan e-sport kräver att få vara med?

Leo Lewis är FT:s affärsredaktör för Asien

Följ @FTMag på Twitter för att få reda på våra senaste berättelser först

Leave a Comment