Six Nations: England fastnade i övergången när nya sidostrider för att komma ur det gamla

Så mycket har hänt, så lite har förändrats.

När tågen stönade med vaxade jackor och väloljade röster, markerade lördagen slutet på en 721-dagars väntan på en fullkåk Six Nations-match på Twickenham.

Tillbaka under pre-lockdown-dagarna i mars 2020, hade Wales varit de sista besökarna som spelade inför en kapacitetspublik. Två år senare var de de första att göra det igen.

Och likheterna var slående.

Återigen tog England en ledning. Återigen slog Wales tillbaka. Återigen försvann Manu Tuilagi.

Englands centerns röda kort bidrog till en kaotisk final fem minuter senast. Den här gången medförde hans sena skada frånvaro ett inslag av att göra och laga Englands förberedelser.

Både 2020 och 2022 vann England.

Men vid båda tillfällena fanns ingen känsla av verklig tillfredsställelse.

Istället finns det återigen en kvardröjande känsla av limbo. För England har varit ett svårt lag att bedöma under stora delar av de senaste två åren. Ett lag i omställning, vars färdriktning är osäker.

En sen omsättning från Maro Itoje (höger) säkerställde att England tog bytet mot Wales

Den sida som tog sig fram till rugby-VM-finalen 2019 innan den blev utslagen av Sydafrika har plockats isär.

Jamie George och George Ford rider nu på furan bland ersättare, Billy och Mako Vunipola har kastats ut. Anthony Watson och Owen Farrell är i fysiorummet och ur strid.

Nya ansikten har dykt upp. Mot Wales bröt flyhalvan Marcus Smiths stegrande, pilande, svindlande spel igenom vid rätt tidpunkter. Harry Randall surrade av tidig energi på scrum-halvan. Nummer åtta Alex Dombrandt kraschade omkring med en aptit på förstörelse.

Kaméerna har varit lovande. Om det blir en övertygande ensemble är fortfarande inte klart.

Formen på detta nya England har ännu inte helt kommit ur det gamla.

Det mest uppenbara området av mystik är bekant.

Tuilagi, som spred världsmästaren All Blacks som 21-åring, förblir en hägring, nästan ett decennium senare.

Hans kombination av snabb ryckhastighet och tung tyngd är berusande, men svårfångad. Englands mittfält har tillbringat flera år på is och väntat på att han ska återansluta strömmen.

Henry Slade och Elliot Daly gjorde spel och vävde mönster på mittfältet, men med Englands enda försök som kom via en trasig Wales line-out, kunde de inte slå hål för att sätta spelet utom synhåll.

Utanför dem saknade Max Malins och Jack Nowell den råa hastigheten och avslutningsförmågan hos Wales motsvarigheter Josh Adams och Alex Cuthbert. Eller skadade lagkamraten Jonny May.

England gjorde färre radbrytningar och mätare och deras misslyckande med att omvandla press i första halvlek till poäng gjordes för en orolig sista kvart.

Tränaren Eddie Jones pekar ofta på Rugby World Cup-cykeln och räknar ner testerna och lägren som återstår före Frankrike 2023.

Det är då ett lag mellan generationer, mellan stilar, mellan turneringar, kommer bra.

Men han kommer att veta att en trollformel kommer långt tidigare.

Irland och Frankrike har varit de snabbaste av sina rivaler. Båda har ambitiösa spelplaner, matchade med exakt utförande och underliggande kraft.

England underhåller Irland i omgång fyra innan de beger sig till Paris på sista helgen, möjligen som patsies för en publik som förväntar sig den första Grand Slam-tävlingen sedan 2010. De matcherna kommer att visa hur långt England har kommit. Och hur långt de måste gå.

Som han ofta gör sträckte sig Jones efter en metafor från en annan sport för att summera Englands prestation mot Wales.

Den här gången var det hästkapplöpning.

“Wales kommer hem hårt”, sa han.

“De sitter bakom flocken och när du går runt svängen börjar de springa. Vi tenderar att gå ut och försöka få en ledning, så du måste sätta tillbaka oss.”

Publiken, glad över att vara tillbaka, hejade England in i den vinnande inhägnad idag.

Avståndet mellan England och turneringens främsta under de kommande två helgerna kommer dock att avslöja. Och potentiellt nykter.

Six Nations-ställning: Frankrike leder mästerskapet med tre segrar av tre

Leave a Comment