Vinter-OS: James Woods och den “inre striden” när motkultur möter elitidrott

James Woods
Free Spirits är tillgängligt på BBC iPlayer från 1 februari och kommer att finnas på BBC Three kl. 21:10 GMT den 3 februari

I slutet av september, i den norditalienska alpstaden Bormio, skriver Storbritanniens mest dekorerade friskidåkare James Woods en lista över allt han äger. Det är väldigt kort.

När han kommer från ett flygplan från Nicaragua, där han har tillbringat sommaren med att surfa och fiska, är Woods en showman och en naturlig pratman.

Tankade av två gigantiska gelatos är vi långt över tvåtimmarsgränsen till en intervju för BBC TV-dokumentären Free Spirits. Han har varit ämne, regissör och intervjuare och visar inga tecken på att sakta ner. Tills vi kommer in på ämnet hans världsliga ägodelar, det vill säga.

“Vad ha Jag har?” Funderar Woods. “En motorcykel i Nya Zeeland. Några surfbrädor och skidor utspridda överallt. Danny, en av mina riktigt bra kompisar, han har min bil.”

Påsar?

“Jag har min skidväska, min ryggsäck och min hjulväska…”

Nu är han 30 år gammal, han är inte mycket mer än tonåringen Woods hade med sig när han reste till Alperna efter att ha lämnat skolan och lämnat hemmet som 15-åring för att koncentrera sig på sin passion för freestyle-skidåkning. Det handlade om sport, men också om livsstil. Han ångrar inget.

2019 blev han den första brittiska mannen att vinna VM-guld på snö med seger i sin favoritdisciplin slopestyle – där idrottare åker nerför en bana medan de utför trick över rails och hopp.

Nu är han en av de äldsta på startlistorna vid internationella evenemang och rustar för sitt tredje OS. Hans sport har förändrats dramatiskt sedan de första dagarna, men den där barnlika spänningen finns fortfarande skriven över hela hans ansikte. Och nästa vecka i Peking ger en ny chans att bevisa att tvivlarna har fel.

Freestyle skidåkning kan nu vara en del av mainstream och vinter-OS, men det är fortfarande, precis som Woods, en rebell i hjärtat.

Kort presentationsgrå linje

Woods växte upp i Sheffield, södra Yorkshire. Fotboll är kung i Steel City.

Bramall Lane eller Hillsborough var dock inte för honom. Istället gjorde en gratis lektion från en annons i lokaltidningen honom fängslad av de torra backarna i Sheffield Ski Village vid 10 års ålder.

Medan hans globala rivaler växte upp med skidorter och 3 000 m toppar på deras bakgård, lärde han sig på en 300 m lång plaststräcka och slutade bara med att han valde skidåkning framför snowboard eftersom ett års medlemskap var 50 pund billigare.

James Woods, avbildad i december 2012
Woods, avbildad i december 2012. Samma år förstördes Sheffields torra skidbackar av brand. De har förblivit övergivna sedan dess

“I Sheffield är det verkligen motkultur, att inte gilla fotboll”, säger han. “Jag gick uppför den torra sluttningen och fördjupade mig i den kulturen och träffade dessa väldigt passionerade människor som ville göra något, åka någonstans och hade en eld i sig. Det utlöste en eld i mig.

“Jag hade definitivt en riktigt stor känsla av att jag ville komma ut och göra något. Jag ville gå och se mycket mer än bara Sheffield.” Den önskan kom till sin spets i ett samtal med hans föräldrar som bara var 15 år.

“Det var mycket friktion,” säger Woods.

“Jag säger:” Jag vill bli en professionell skidåkare. De säger: ‘Nå, du måste gå till skolan.’

“Tanken på att jag ville åka till bergen, droga och slösa bort mitt liv var väldigt verklig. Det var som “du är ett barn”. Och freestyleåkning var ingen sport.”

När Woods var 15 år var hans favoritdisciplin slopestyle fortfarande fem år från att inkluderas i vinter-OS:s freestyle skidåkning. Och Storbritannien var verkligen inte en erkänd skidnation.

X Games – ett amerikanskt värdskap för världsmästerskap i allt annat än namn – var sportens höjdpunkt på den tiden. För vissa är det fortfarande. Deras hemsida innehåller en profilberättelse om Woods med en rubrik som berättar allt om hur brittiska skidåkare uppfattades: “Fel födelseplats, rätt attityd.”

Woods säger: “Det har varit lite av ett stigma på brittisk vintersport… att vi var skräp på det, att vi var där för nyhetsvärde.

“Jag hade typ tjatat med det hela tiden. Jag skulle rocka upp på evenemang och det skulle vara som “oh, du är brittisk, du kan inte åka skidor”. Jag hade lite chip på min axel om det.”

Som Woods själv påpekar var beslutet att lämna hemmet och bege sig till Europa för att bo i en husvagn i bergen vid 15 års ålder djärvt. Men den där underdogstatusen drev honom vidare. Fyra år senare slutade han åtta vid sitt första världsmästerskap, 2011. Två år senare var han världsetta.

Mellan den enorma utvecklingen lade Internationella olympiska kommittén 2012 till skidbackestil till programmet för 2014 vintrar i Sochi.

Woods slets över det. Inte på grund av det förestående rampljuset, utan tanken på att bli “en idrottare” och, ännu mer oroande, gå mainstream.

Woods firar sin VM-titel 2019
Woods vann världsmästerskapet 2019 – OS i det enda i sporten han inte har vunnit

“Idén att gå till OS då var exakt samma idé som att gå till fotbolls-VM. Det är som: “Jag vet vad det är, jag vet att det är en stor sak men det är där borta och det har ingenting att göra med mig”, säger han.

“Det vi höll på med då var inte en sport. Inte en sport alls. Det var rekreation, en aktivitet, en livsstil. Det finns saker som är coola och saker som är ohäftiga. Och du bör vara på rätt sida av gränsen. Det var väldigt centrerat kring musik, kläder, stil.

“Jag hade hoppat inför folkmassor sedan jag var 12. Jag är en showboat. En massiv show-off. Jag var inte alls orolig över allt folk sa till mig att jag borde vara orolig för, som TV-kameror går ut till hela världen.

“Trycket jag kände var från den här konstiga interna striden. Jag hade typ spenderat hela mitt liv på att fly från normen, från samhället.

“Jag kämpade med det faktum att nu vill mainstreammedia, skollärare, nejsägare och alla människor som jag inte gillade se mig göra min grej.”

Woods lade dessa farhågor åt sidan och begav sig till Sotji, på Rysslands Svartahavskust. Trots att han åkte med en allvarlig höftskada slutade han femma. Fyra år senare vid Pyeongchang 2018 i Sydkorea – återigen genom skada – slutade han plågsamt utanför medaljerna på fjärde plats.

Men innan tävlingen ens hade slutat planerade han sitt revanschuppdrag: ett målmedvetet fokus på VM-guld 2019. Ett år senare uppnådde han det med seger i Park City, Utah.

Det lämnade honom utbränd och på en strand i Nicaragua och funderade över sin framtid.

“Det var en sådan release… och då tänkte jag, wow, jag är skitbra, jag måste ta en minut”, säger han.

“Jag satt där i Park City efter att ha vunnit VM och tänkte, det här är galet. Jag minns att jag tänkte, jag gillar att surfa, jag är inte så bra på det, men jag tror att jag måste gå och surfa. Nu.

“Jag minns att jag tittade på världskartan och tänkte “det är en flygning” och helt plötsligt är jag i Nicaragua. Jag skulle inte säga att jag kämpade eller att jag var på en dålig plats eller en mörk plats, men jag behövde en paus du vet, typ igår.”

Den obevekliga takten i elittävlingen – och strävan efter att lyckas – hade tagit ut sin rätt. Men något annat hände också, eftersom friåkningsvärlden och dess partylivsstil matchade med en ökande atleticism och mainstream attraktionskraft.

Och medan sporten utvecklades förändrades även Woods.

Kort presentationsgrå linje

I november 2021, två månader efter gelatofesten på Bormios lugna gator, kommer vi ikapp Woods igen på ett Freestyle World Cup-evenemang i Österrike.

Tävlingen på Stubaiglaciären i Tyrolen fungerar också som en OS-kvalomgång. Det går inte bra för Woods – han misslyckas med att kvalificera sig till finalen och slutar på 22:a plats.

Stående i ett lugnt hörn av idrottarnas område på egen hand gör britten inventering. Några minuter tidigare avbröt den regerande olympiska mästarinnan Sarah Hoefflin en intervju för att få en flaska öl hälld i halsen av en av sina rivaler. Woods är helt i dagarna.

“När du är tonåring och du får betalt för att resa jorden runt och åka skidor, handlar folk om vad du gör och du är på uppgång”, säger han. “Det är ganska svårt att inte festa efter en vinst. Och någon vinner varje vecka.

“Det var en väldigt bra tid men det var också en annan tid. Ingen nämnde oss som idrottare. Det var väldigt mycket som… bara action. Action hela dagen, hela natten. Nu finns det definitivt en atletisk aspekt av det .

“Jag smyger också på 30 så jag kan inte göra baksmälla. Jag är mycket mjukare. Jag dricker inte alls längre eftersom jag inte kan hacka det. Det är inte för mig.”

Woods avslutade Stubai World Cup på 25:e plats i världen. Det gjorde att han var farligt nära att missa en plats i Peking 2022, och på grund av vad som kom härnäst kunde han bara se och hoppas.

Woods fick Covid när han tävlade i Kalifornien i början av januari. Som ett resultat, när det sista kvalet i Font Romeu inleddes i de franska Pyrenéerna en vecka senare, var Woods isolerad i utkanten av Los Angeles, maktlös att stoppa rivalerna från att potentiellt avsluta hans OS-chanser.

Katastrof varnades. Woods halkade bara ner till en världsranking på 27:e plats och kommer därför att vara i Kina för att försöka ha tur för tredje gången, 15 år efter att ha lämnat Sheffields torra backar bakom sig.

“OS är det enda jag inte har vunnit och det skulle jag väldigt gärna vilja göra”, säger han.

“Alla ingredienserna finns där – de har legat precis där på bordet de senaste två gångerna vet du. Så du måste gå och prova. Jag kan inte gå därifrån nu kan jag?

“Idén att gå i pension, stoppa tävlingar, packa ihop skidorna, klistra upp dem på väggen, skaffa ett vanligt jobb, skaffa ett hus, gå igenom den processen… Det är inte ens nära på korten för mig. Om något Jag vill göra de galna sakerna jag har gjort med ännu mer frihet.

“Jag är fortfarande på väg att uppnå mina drömmar eftersom jag drömmer om en livsstil.”

Leave a Comment